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SYNONYMES : panda roux, petit panda, panda rouge, panda doré, renard de feu, panda éclatant, panda fuligineux

 

NOM SCIENTIFIQUE : Ailurus fulgens

 

Les pandas roux n'ont jamais suscité autant d'intérêt vis à vis du public que leurs homonymes noirs et blancs bien qu'ils ont été découverts presque un demi-siècle avant. Déjà en 1869 (date où le Père David aperçut pour la première fois une peau de grand panda), le zoo de Londres accueillait le premier panda roux.

La classification des pandas roux pose elle-aussi un certain nombre de problèmes aux spécialistes. En effet, même si ces derniers ressemblent à des ratons laveurs, ils ont pourtant des points communs avec les ours. C'est ainsi qu'ils ont été alternativement classés avec les grands pandas ou avec les ratons laveurs ou dans une famille à part : les Ailuridae (Ailuridés). Actuellement, le panda roux est l'espèce unique de cette famille des Ailuridés :

 

RÈGNE : Animal

EMBRANCHEMENT : Chordés

SOUS-EMBRANCHEMENT : Vertébrés

CLASSE : Mammifères 

SOUS-CLASSE : Thériens

INFRACLASSE : Euthériens

ORDRE : Carnivores

FAMILLE : Ailuridés

 

Leur aire de répartition est plus vaste : elle couvre à l'ouest certaines parties de l'Himalaya (Népal, Bhoutan et Tibet) et à l'est, le nord de la Birmanie et les provinces chinoises du Sichuan et du Yunnan. On distingue même 2 sous-espèces : à l'est, celle des petits pandas du Styan (Ailurus fulgens styani), légèrement plus grands, et à l'ouest celle des Ailurus fulgens fulgens.

 

 

Le panda roux se nourrit aussi de bambous mais également de lichens, feuilles, fruits et racines. Au printemps, il se nourrit aussi d'œufs et d'oisillons. Il pèse de 3 à 4,5 kg.

En Chine, petit et grand pandas cohabitent sans problème même là où leurs territoires se superposent. Plus agiles, ils sont cependant capables de survivre sur des pentes plus abruptes, à de plus grandes altitudes (jusqu'à 4000 mètres).

Ils sont plutôt solitaires et consacrent une grande majorité de la journée à dormir dans des arbres ou dans des cachettes naturelles, sous des rochers ou des arbres tombés. Il n'est pas rare qu'on les voit prendre des bains de soleil au sud qui les aident à faire des économies d'énergie. Ils sont actifs à la tombée du jour, la nuit et à l'aube.

Le panda roux mérite tout à fait son surnom de "renard de feu" que les chinois lui ont donné. Son dos roux, sa grosse tête avec des oreilles pointues bordées de poils blancs, son museau allongé et sa face marquée de taches blanches caractéristiques correspondent parfaitement à ce surnom. Sa queue d'un brun-roux est épaisse et cerclée de neuf bandes plus foncées, son ventre sombre et ses pattes sont nettement visibles lorsqu'il se déplace sur la neige ou grimpe à un arbre. Sa queue, presque aussi longue que son corps, lui sert d'oreiller et, par temps froid, de couverture. Il s'en enveloppe pour dormir et elle lui évite toute déperdition de chaleur. Il mesure environ 60 centimètres (la queue de 30 à 50 cm).

 

 

Le petit panda est comme le grand muni d'un "sixième doigt" aux pattes avant qui lui sert pour saisir les tiges de bambou et celles des autres plantes dont il se nourrit. Il s'agit d'un membre de l'ordre des carnivores mais comme le panda géant, le panda roux est principalement herbivore et digère donc mal sa nourriture qui lui apporte peu d'éléments nutritifs. Il doit alors être actif huit heures sur vingt-quatre.

Entre janvier et mars, les petits pandas s'accouplent et ne sont alors plus solitaires. La gestation est longue due au fait que l'implantation de l'embryon dans l'utérus n'est pas immédiate et dure donc de 112 à 158 jours. Entre mi-mai et juillet, les femelles donnent naissance à des portées d'un à quatre jeunes (le plus souvent deux). Les petits naissent aveugles et pèsent de 110 à 130 grammes. Ils ont complètement dépendants de leur mère. Les nouveaux-nés sont couverts d'un pelage jaune-clair et sont un peu plus développés et un peu plus gros que ceux des grands pandas. La femelle élève seule ses petits dans un tronc d'arbre aménagé spécialement ou une grotte garnie de branchages et de feuilles. Pendant les trois premières semaines qui suivent la naissance, la mère ne quitte que brièvement la tanière pour boire, se nourrir et déféquer. Les petits ouvrent les yeux au bout de 17 ou 18 jours et leur pelage prend la couleur de celui des adultes au bout de seulement 70 jours. Pendant 3 ou 4 mois, les petits se nourrissent uniquement du lait de leur mère. En septembre, ils commencent à grignoter des bambous et lorsque que l'hiver arrive, ils sont entièrement sevrés. Si la mère est dérangée par l'homme, elle peut déménager voire même dévorer ces petits si la chose se répète. Les petits pandas se reproduisent dès l'âge de 18 à 20 mois.

 

 

Le territoire des pandas roux est délimité à l'aide de sécrétions produites par leur glande anale. Ils enduisent le sol avec une sécrétion odorante produite par les pores de la plante de leurs pattes. Ils détectent les marques de leurs congénères à l'aide de petites protubérances situées au bout de leur langue. Les mâles se battent parfois lors de la saison des amours.

Ces animaux sont aujourd'hui protégés. Avant, ils étaient la proie des chasseurs. Leur peau servait à faire des bonnets et leur queue était appréciée comme plumeau. L'espèce même si elle n'est pas directement en danger est et reste menacée. Elle subit comme le grand panda un problème de consanguinité génétique, de réduction de son habitat et de braconnage. Son territoire doit absolument être protégé pour éviter que le panda roux voit ses effectifs diminuer. Dans les zoos, les petits pandas comme les grands ont des difficultés à se reproduire et les naissances en captivité restent des évènements rares.

En France, on peut observer des pandas roux entre autres au zoo de Lille, au zoo des Sables d'Olonne et au zoo de Doué-la-Fontaine.

 

Pour en savoir plus : Galerie photo spéciale "panda roux"

 


Panda roux, au Pal, un parc animalier situé dans l'Allier - 11 septembre 2010 (merci à Charlotte pour cette photo)